Telar mecánico

La fabricación textil durante la Revolución Industrial en Gran Bretaña se centró en el sur de Lancashire y en las ciudades a ambos lados de los Peninos. En Alemania se concentró en el valle del Wupper, en la región del Ruhr y en la Alta Silesia, en España se concentró en Cataluña y en Estados Unidos en Nueva Inglaterra. Los principales motores de la Revolución Industrial fueron la fabricación de textiles, la fundición de hierro, la energía de vapor, la extracción de petróleo, el descubrimiento de la electricidad y sus múltiples aplicaciones industriales, el telégrafo y muchos otros. Los ferrocarriles, los barcos de vapor, el telégrafo y otras innovaciones aumentaron masivamente la productividad de los trabajadores y elevaron el nivel de vida al reducir enormemente el tiempo empleado en los viajes, el transporte y las comunicaciones.

Antes del siglo XVIII, la fabricación de telas era realizada por trabajadores individuales, en los locales en los que vivían, y las mercancías se transportaban por todo el país mediante caballos de carga o mediante navegaciones fluviales y canales de contorno que se habían construido a principios del siglo XVIII. A mediados del siglo XVIII, los artesanos inventaban formas de ser más productivos. Los tejidos de seda, lana y lino estaban siendo eclipsados por el algodón, que se convirtió en el textil más importante.

Cómo cambió la revolución industrial la industria textil

La revolución industrial comenzó en Gran Bretaña a mediados del siglo XVII. La producción textil fue la primera gran industria creada. La industria textil en América comenzó en Nueva Inglaterra a finales del siglo XVIII.  Hacia 1820, las fábricas se habían extendido hacia el sur, a Virginia y Kentucky, y la primera ciudad fabril se estableció en Massachusetts.

Las primeras fábricas utilizaban el sistema de «putting out», en el que la fábrica realizaba el cardado y la hilatura, pero se pagaba a los tejedores manuales para que tejieran la tela y luego la devolvieran a la fábrica para su acabado. Luego, en la década de 1830, la mejora de la maquinaria permitió a las fábricas realizar todo el proceso con máquinas, lo que redujo en gran medida el coste del tejido de algodón. En 1841, se desarrollaron telares mecánicos que podían manejar la lana y aparecieron lanas asequibles. Los continuos avances en la maquinaria textil y la expansión de los ferrocarriles pronto hicieron que los tejidos baratos producidos en fábrica estuvieran disponibles en todas partes. En 1870, había más de 2.400 fábricas de lana y cientos de fábricas de algodón en todo Estados Unidos.

Las fábricas cambiaron por completo la forma de vestir de la gente y la manera de decorar sus hogares. En la década de 1830, la gente corriente podía permitirse más ropa y los más pobres empezaron a copiar la moda de los más pudientes. Aparecieron cortinas y otros tejidos decorativos en las casas. A mediados de siglo, las familias ya no tenían que dedicar tiempo a hilar y tejer. Las fábricas proporcionaban una gran variedad de productos textiles a todo el mundo, en todas partes. También fueron una importante fuente de nuevos empleos. La gente se trasladó de las granjas y los pueblos pequeños a las ciudades más grandes para trabajar en las fábricas y en los numerosos negocios de apoyo que crecieron a su alrededor. El éxito de la industria textil fomentó muchos otros sistemas fabriles. Los artesanos de todo tipo fueron sustituidos por tiendas y catálogos de venta por correo que comercializaban productos manufacturados baratos para todo el mundo.

Mula de hilar

Conocida como el «catalizador de la Revolución Industrial», la fabricación textil contribuyó a transformar la economía estadounidense de agrícola a manufacturera. Condujo a la transición de la energía humana a la mecánica y de la construcción en madera a la metálica. Los cambios en la población se debieron a que un gran número de personas se trasladaron de las zonas rurales para trabajar en las fábricas urbanas. La colección de herramientas y maquinaria que alberga el Museo Americano de Historia Textil (ATHM) representa un conjunto de ideas que se desarrollaron durante este periodo.

La revolución industrial de las fábricas textiles

En menos de una generación, entre 1815 y 1835, la impresión textil, al igual que otras industrias textiles, cambió radicalmente. La producción, la distribución y los horarios de los trabajadores se reorganizaron para adaptarse a la máquina. La excelencia de la ingeniería y la inversión de capital se convirtieron en las nuevas claves del éxito. La búsqueda de nuevas tecnologías, el aumento de la inversión de capital y el aprovechamiento de poderosas fuentes de energía se combinaron para llevar la impresión de calicó a la era de la Revolución Industrial.

A lo largo del siglo XIX, la química de los tintes revolucionó la impresión textil de forma tan radical como lo había hecho la llegada de la máquina. Se adquirió un mejor conocimiento tanto de los productos como de los procesos, que se mejoraron y diversificaron: la química se convirtió en una ciencia, y entre 1860 y principios del siglo XX se sucedieron rápidamente nuevos descubrimientos. Durante la segunda mitad del siglo XIX, las investigaciones e innovaciones confirmaron el papel destacado de la química en la impresión textil. En 1856, el químico inglés Perkin descubrió el primer tinte sintético, el malva, y en 1902 se disponía de casi 700 colores sintéticos.